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Georges Mason

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George Mason n'a jamais été titulaire de hautes fonctions, mais il a été l'une des voix les plus cohérentes pour la protection des droits américains au cours de la génération révolutionnaire. Mason a fait ses études en privé et a grandement profité des titres de la célèbre bibliothèque de son oncle.

En tant que jeune adulte, Mason a pris le contrôle de Gunston Hall, l'une des résidences les plus magnifiques d'un quartier de grandes demeures. La plantation était connue pour son tabac et ses vergers. George Washington était un voisin et un autre investisseur de la Ohio Company. Lorsque les activités spéculatives de cette entreprise ont été arrêtées plus tard par la Couronne, Mason a radicalement changé sa façon de penser.

Dans les années 1750, Mason entame une carrière dans la fonction publique locale. Il a été choisi comme administrateur de la ville d'Alexandrie, juge dans le système judiciaire du comté de Fairfax et vestryman de la paroisse de Truro.

En 1759, Mason fut élu à la Virginia House of Burgesses, où il devint un critique ardent de nombreux programmes britanniques. En 1766, pendant la crise du Stamp Act, il tenta de mobiliser la pression économique sur le Parlement en écrivant une lettre aux marchands britanniques pour tenter d'obtenir leur opposition au droit de timbre.

Trois ans plus tard, Mason a rédigé l'accord de non-importation de Virginie qui a suivi la promulgation des lois de Townshend. En 1774, après que le Parlement eut ciblé le Massachusetts avec les actes coercitifs, Mason travailla avec Washington pour résumer le dossier constitutionnel contre la récente législation dans le Fairfax Resolves.

Mason a été délégué à la Convention de Virginie en 1775 et a soutenu la décision d'armer le Commonwealth pour une éventuelle guerre. L'année suivante, il a siégé à la Convention constitutionnelle de Virginie, où il a apporté des contributions majeures à la rédaction d'un nouveau document constitutif et a rédigé le Déclaration des droits de Virginie, une déclaration des droits inaliénables des colons. Ses idées, et certaines de ses formulations, furent bientôt adoptées par Thomas Jefferson dans la Déclaration d'Indépendance et par les États dans leurs propres déclarations de droits.

Pendant la guerre d'indépendance, Mason a joué un rôle organisationnel dans la défense de son État, mais n'a pas vu de service. Il a également travaillé pour le démantèlement de l'Église anglicane.

Dans la Virginie d'après-guerre, Mason a demandé la cession des revendications territoriales occidentales, une opinion qui n'était pas partagée par les spéculateurs et la population frontalière. Agissant un peu hors de propos, Mason accepta d'assister à la Convention constitutionnelle à Philadelphie en 1787, son souci du bien-être de la nation l'emportant sur son envie de rester chez lui. Il a joué un rôle majeur dans la procédure, mais a été profondément déçu du résultat. Ses critiques du document final comprenaient :

  • l'absence d'une déclaration des droits, une position pleinement cohérente avec son plaidoyer de longue date en faveur des libertés individuelles
  • la centralisation de trop de pouvoir au sein du gouvernement fédéral ; il se méfiait surtout des rôles prévus pour le Sénat et la justice fédérale
  • la reconnaissance constitutionnelle donnée à l'institution de l'esclavage. En dépit d'être un propriétaire d'esclaves, Mason a estimé que tous les esclaves devaient être libérés et qu'il était déraisonnable pour le nouveau gouvernement de claironner la liberté, mais de la nier totalement aux esclaves.

Mason était l'un des trois délégués à la convention qui ont refusé de signer le document. Il a ramené son opposition en Virginie, où il a fait équipe avec Patrick Henry et d'autres anti-fédéralistes dans une tentative infructueuse de faire échouer la ratification. Il a publié ses critiques dans un essai de journal destiné à contrer les arguments présentés dans The Federalist Papers. Sa campagne contre la Constitution (texte) lui a coûté son amitié avec Washington.

Mason a ensuite refusé un siège au Sénat américain de la législature de Virginie, mais a connu la grande satisfaction de voir l'adoption de la Déclaration des droits en 1791. Ces 10 amendements, ainsi que l'amendement XI qui limitait le pouvoir judiciaire, ont été calqués sur son Déclaration des droits. James Madison, ami proche et confident, a été à l'origine de cette victoire lors de la première session du nouveau Congrès.

George Mason était l'un des pères fondateurs dont le nom n'est pas largement reconnu aujourd'hui. Son manque d'intérêt pour les fonctions électives et son mépris pour les procédures politiques de longue haleine lui ont coûté une renommée durable. Ses contemporains, cependant, ont compris la profondeur de sa contribution. Jefferson l'a qualifié d'"homme le plus sage de sa génération". Il mourut à Gunston Hall le 7 octobre 1792.


Voir Constitution (récit).11-Dec-1725. Lieu de naissance : Comté de Fairfax, Virginie Décès : 7-oct-1792. Lieu de décès : Gunston Hall


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