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Campagne de Bretagne, août 1944

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Campagne de Bretagne, août 1944

La campagne de Bretagne d'août 1944 a vu les Alliés conquérir rapidement la majeure partie de la péninsule bretonne à la suite de la percée américaine lors de l'opération Cobra, mais les ports clés sont restés aux mains des Allemands, ou dans le cas de Saint-Malo, ont été si gravement endommagés qu'ils étaient inutilisables.

Le plan initial des Alliés à la suite de toute évasion avait été d'envoyer toute la 3e armée de Patton en Bretagne. Les Alliés voulaient s'emparer des bases navales allemandes de Lorient, St Nazaire et Brest pour mettre fin à toute menace pour les navires d'invasion, ainsi que les ports de St Malo et de Nantes. Tous les cinq seraient alors utilisés comme ports d'approvisionnement. Un sixième port devait être construit en baie de Quiberon. On s'attendait à ce que les Allemands finissent par effectuer une retraite ordonnée vers la Seine, de sorte que les Alliés devraient se préparer à leur propre avance méthodique. Ce n'est qu'une fois la Bretagne sécurisée que Patton tournerait vers l'est, rejoindrait la Première armée américaine, les Britanniques et les Canadiens et repousserait les Allemands en retraite vers l'est en direction de la Seine. Les Allemands avaient également une garnison importante en Bretagne, qui ne pouvait être laissée à l'arrière d'une avancée alliée. Le jour J, le 25e corps du général Wilhelm Fahrmbacher comptait 100 000 hommes (bien que la plupart de ses meilleures troupes se soient déplacées en Normandie début août).

Finalement, la bataille de Normandie ne s'est pas tout à fait déroulée comme prévu. Les Allemands se sont battus pour immobiliser les Alliés en Normandie plus longtemps que prévu, déplaçant des renforts vers le front de Normandie depuis la Bretagne. À la fin du mois de juillet, il restait à Fahrmbacher environ un tiers de ses effectifs d'origine. Quand la fin arriva en Normandie, ce fut donc plus soudain et plus dramatique que prévu. Après avoir lentement poussé vers le sud jusqu'à Saint Lo, le général Bradley décide de lancer une attaque lourde sur un front très étroit, soutenu par une attaque aérienne massive. L'opération Cobra a commencé le 25 juillet et, après un démarrage lent le premier jour, a ouvert l'extrémité ouest des lignes allemandes. Les Américains ont rapidement commencé à pousser vers le sud, atteignant Avranches le 30 juillet. Il est maintenant devenu clair que les Alliés avaient une chance de détruire totalement les armées allemandes à Cobra en poussant à l'est d'Avranches dans les zones arrière allemandes légèrement défendues. Les ordres de Patton ont été modifiés. Un corps, le 8e corps du général Middleton, mènerait l'invasion de la Bretagne, tandis que le reste de la 3e armée de Patton se précipiterait vers l'est au cœur de la France. Un deuxième corps, le 20e corps du général Walker, est envoyé vers le sud jusqu'à l'extrémité de la péninsule bretonne, avant de se diriger vers l'est pour rejoindre l'élan.

La plupart des objectifs américains étaient sur la côte. Dans le sens inverse des aiguilles d'une montre en partant du haut à droite autour de la côte se trouvaient Saint-Malo et Morlaix, menant à Brest à la pointe ouest, puis revenant le long de la côte sud Lorient, Quiberon et Saint-Nazaire. La seule cible intérieure importante était Rennes, la capitale de la Bretagne, au milieu de l'embouchure de la presqu'île. Les Allemands avaient deux divisions à Brest, une partie d'une division à Morlaix et des éléments dispersés d'une division à Lorient, Saint-Nazaire et Nantes. Une autre division était sur les îles anglo-normandes, mais Hitler a refusé de lui permettre de retourner sur le continent, donc elle a vu peu ou pas d'action. Les survivants des 77e et 91e divisions, échappant aux combats du Cotentin, se replient en Bretagne et sont postés respectivement à Dinard et Rennes.

Le 31 juillet, le maréchal Kluge, commandant en chef allemand en France, ordonna à Fahrmbacher d'envoyer toutes les troupes mobiles disponibles de Bretagne pour tenir le pont clé de Pontaubault, puis de contre-attaquer au nord jusqu'à Avranches. Fahrmbacher n'avait pas vraiment les troupes pour exécuter ses ordres, et le mieux qu'il pouvait faire était d'envoyer les survivants de la 77e division pour essayer de sécuriser le pont. Au moment où ils sont arrivés, les Américains l'avaient déjà capturé, et il n'y avait aucune chance que la petite force le reprenne avec succès. Une fois que l'invasion américaine a commencé, Fahrmbacher a simplement ordonné à ses hommes de se retirer dans les différents ports de la forteresse et a effectivement abandonné le contrôle de l'ensemble de la bataille, devenant plutôt simplement le commandant à Lorient.

Du côté des Alliés, il y avait une certaine confusion dans la chaîne de commandement. Le 1er août, juste au début de la campagne, la 3e armée de Patton avait été activée. En conséquence, Bradley avait été promu du commandement de la 1re armée américaine au commandement du 12e groupe d'armées et remplacé par le général Hodges. Bradley commandait ainsi l'ensemble des forces terrestres américaines, bien qu'il soit resté un peu plus longtemps sous le commandement de Montgomery. Le suivant était Patton, commandant de la 3e armée nouvellement activée. Ses idées sur la façon de mener la campagne différaient parfois de celles de Bradley, mais une grande partie de son attention s'est portée sur la course dramatique vers l'est à travers la France. Le suivant était le général Middleton, commandant du 8e corps. Ses idées étaient souvent plus conformes à celles de Bradley qu'à celles de Patton. L'avance initiale en Bretagne serait effectuée par deux divisions blindées du Middleton Corps, la 4e division blindée du général John S. Wood et la 6e division blindée du général Robert W. Grow. Wood and Grow recevait souvent des ordres contradictoires des hommes au-dessus d'eux.

Ces désaccords étaient en place dès le début de la campagne. Bradley voulait une avance assez ordonnée. Une division avancerait le long de la côte nord, prenant St Malo puis Brest tandis que l'autre avancerait au sud-ouest jusqu'à Rennes, puis vers Quiberon et Lorient sur la côte sud. Patton était d'accord sur le volet sud, mais voulait sauter St Malo et se diriger directement vers Brest. Il voulait capturer le port clé avant que les Allemands ne fassent trop de dégâts, et aussi prendre intacte autant que possible le chemin de fer clé Brest-Rennes. Middleton a soutenu les vues de Bradley et a vu la capture de Saint-Malo comme son premier objectif. Au niveau divisionnaire, le 4e blindé du général Wood a été affecté au flanc sud et le 6e blindé du général Grow au flanc nord. Wood aurait préféré participer à la course à l'est, et n'avait pas vraiment envie d'aller au-delà de Rennes. Grow était avec Patton et s'attendait à avancer directement à Brest. Malheureusement, ces contradictions n'ont pas été résolues avant le début de la campagne et entraîneraient des retards. Middleton a également mis en place une troisième force, la Task Force A, qui avait pour mission de prendre plusieurs ponts clés sur la voie ferrée Rennes-Brest.

Peu de temps après la prise d'Avranches, les Américains s'emparent d'un pont sur la Sélune à Pontaubault, à 4 milles plus au sud. C'était juste dans la « charnière » entre la Normandie et la Bretagne, et a donné aux troupes américaines l'accès à la Bretagne. Le 1er août, les Américains avaient capturé des ponts sur les rivières See et Selune et avaient sécurisé l'entrée de la Bretagne.

4e blindé

Le 1er août, le 4e blindé de Wood commença l'invasion, avançant de quarante milles jusqu'à Rennes. Ils trouvent la ville défendue par 2 000 hommes de la 91e division d'infanterie allemande, qui opposent de vives résistances. Wood a demandé un soutien d'infanterie et les troupes de la 8e division ont reçu l'ordre d'avancer pour soutenir l'attaque de Rennes. Entre-temps, Wood décida de déborder la ville par l'ouest. Son plan était de faire le tour de la ville, pour finir face à l'ouest. Il pousserait ensuite jusqu'à Chateaubriant, à trente milles au sud-est, puis pousserait à l'est jusqu'à Angers. Ce plan a été envoyé à Middleton tôt le 3 août, mais peu de temps après il a été envoyé des ordres clairs de Middleton sont arrivés. La tâche de Wood était de prendre Rennes puis d'avancer vers le sud-ouest jusqu'à la baie de Quiberon, d'isoler la Bretagne et de sécuriser la baie pour une éventuelle utilisation comme base d'approvisionnement majeure. Au moment où cet ordre est arrivé, la division avait déjà commencé le mouvement autour de Rennes. En fin d'après-midi, ses troupes de tête étaient à Ban-de-Bretagne et à Derval, avec les troupes de tête à quarante milles au sud de Rennes ! Le 4 août, le 4e blindé pousse vers le nord-est, pour isoler Rennes de l'est, tandis que l'infanterie nouvellement arrivée achevait l'occupation de la ville. Les défenseurs allemands de la ville s'éclipsent vers le sud pour rejoindre la garnison de Saint-Nazaire.

Après un bref débat, des ordres clairs sont descendus du QG de la 3e Armée rappelant à Wood que son rôle était de pousser vers le sud-ouest jusqu'à Vannes et Lorient. Cela a mis fin à toutes les pensées d'une poussée vers l'est. Cependant, la division a ensuite dû attendre que Vannes soit dégagée pour que plus de carburant puisse atteindre les réservoirs. Le 5 août, la division a commencé à pousser vers le sud-ouest. Le mouvement commença à 14h00 et Vannes tomba facilement sept heures plus tard. Cependant, le 7 août, le CCB de la division atteint la périphérie de Lorient et constate que le port est trop fermement tenu pour tomber dans une attaque rapide. Il a demandé à l'infanterie et à l'artillerie de prendre le siège, mais a dû passer la majeure partie de la semaine suivante à bloquer le port. Une fois les renforts arrivés, Wood reçut l'ordre de prendre Nantes à l'est, car le corps de Walker était désormais nécessaire pour se diriger vers l'est vers Chartres. Nantes tombe aux mains des Bois et des Forces françaises de l'intérieur sans combat le 12 août.

6e blindé

L'avancée vers le nord a commencé un peu plus lentement. Le 1er août, le 6th Armored de Grow a été bloqué par les embouteillages autour du pont clé de Pontaubault. Patton vint à sa rencontre là-bas, et lui ordonna de rouler droit sur Brest, contournant toute résistance, dans l'espoir que le port puisse tomber dans les cinq jours (pour gagner un pari avec Montgomery). La journée a vu la division capturer un pont clé à Pontorson, entrant officiellement en Bretagne. Le 2 août, les hommes de Grow ont pu pousser vers l'ouest à une certaine vitesse et, le 3 août, ils ont surmonté un point d'appui allemand à Mauron. Cependant, les mêmes jours, ils reçurent l'ordre de Middleton de s'arrêter et de se préparer à l'assaut de Saint-Malo. Le lendemain, Patton a de nouveau visité le QG de Grow et a été irrité par l'ordre de s'arrêter. Il ordonne à Grow de se remettre en mouvement et ses troupes atteignent la périphérie de Brest le 6 août. Ils ont ensuite eu une mauvaise surprise lorsque la 266e division allemande, se retirant à l'ouest de Morlaix, a accidentellement heurté l'arrière de Grow, mais après une brève frayeur, la division allemande a été rapidement vaincue. Grow se voit alors confier la tâche de contenir les défenseurs allemands de Brest et de Lorient. Sa division resta en Bretagne le reste du mois d'août, mais se concentra sur le blocage des Allemands dans les ports (avec l'aide des FFI).

Groupe de travail A

La Task Force A a d'abord connu des moments difficiles. La force ne comptait que 3 500 hommes et était constituée autour de la 1re brigade de chasseurs de chars. Le groupe de travail n'avait pas d'infanterie, mais l'espoir était que les forces de la Résistance française (FFI) rempliraient bon nombre de ces rôles. Les objectifs initiaux du groupe étaient trois ponts près de Saint-Brieuc (environ à mi-chemin de la côte nord) et deux près de Morlaix (au nord-ouest de la presqu'île), et toute autre résistance devait être contournée.

Le groupe s'est heurté à une forte résistance autour de Saint-Malo et a dû appeler à l'aide pour éviter d'être entraîné dans des batailles qui ne faisaient pas partie de sa tâche principale. Middleton a envoyé la 83e division d'infanterie du général Robert C Macon pour les soutenir, détournant la division de l'attaque sur Brest. Le 83e d'infanterie s'empara de Dol le 4 août et atteignit la région de Saint-Malo le lendemain.

La Task Force A était alors libre de se déplacer vers l'ouest, capturant le chemin de fer aussi loin à l'ouest que Morlaix sans trop de problèmes. Le 6 août, ils s'approchent de Saint-Brieux, qui s'avère être aux mains des FFI. Les trois ponts ont été capturés intacts et quelques troupes sont parties pour les garder. L'objectif clé était à Morlaix - un viaduc ferroviaire de 1 000 pieds de long et 200 pieds de haut. Jusqu'au matin du 8 août, la 266e division allemande était basée à Morlaix et aurait été un adversaire difficile pour la force opérationnelle, mais ce matin-là, la division a commencé sa marche désastreuse vers Brest. Lorsque la Task Force A s'est approchée de Morlaix plus tard dans la matinée, ils ont ainsi trouvé la ville presque sans défense, et le viaduc clé a été capturé sans combat.

La Task Force avait ainsi atteint son objectif principal. La principale ligne de chemin de fer avait été capturée intacte et 1 500 prisonniers faits. L'échec de la prise de Brest signifiait que leur réalisation était moins importante que prévu, mais elle restait impressionnante. La Task Force a ensuite nettoyé la majeure partie de la côte nord, y compris la baie de Saint-Michel-en-Grève, qui a été utilisée pour débarquer des fournitures.

Cela a laissé à la 83e Division la tâche difficile de prendre Saint-Malo. Le port tint bon pendant deux semaines, défendu par une garnison déterminée commandée par le général Andreas von Aulock. Au moment où il est finalement tombé, les installations portuaires avaient été détruites.

Les sièges

A la fin du mois d'août, l'invasion de la Bretagne n'avait pas produit les résultats escomptés. Saint-Malo avait été pris, mais le port avait été détruit. Brest, Lorient et Saint-Nazaire étaient toujours aux mains des Allemands et les travaux ne pouvaient pas commencer sur le port de Quiberon. A l'est, les Alliés faisaient des progrès beaucoup plus rapides. Les Allemands avaient été repoussés de l'autre côté de la Seine, Paris avait été libéré et l'importance des ports bretons diminuait rapidement. Malgré tout, les Alliés décidèrent de faire un gros effort pour s'emparer de Brest. Au début, la troisième armée conserva la responsabilité de la région, mais le 10 septembre, la neuvième armée du général William Simpson prit le relais, pour permettre à Patton de se concentrer sur la poursuite vers l'est.

Lorsque les Américains sont arrivés pour la première fois à l'extérieur de Brest, la garnison était en fait plus faible qu'ils ne le pensaient, mais certaines attaques de sondage initiales ont été repoussées et la possibilité de prendre le port rapidement a peut-être été perdue. Le 9 août, la IIe division parachutiste entre dans Brest, en provenance de la presqu'île de Doualas, toujours aux mains des Allemands. La première attaque sur la ville a eu lieu le 25 août, en utilisant trois divisions d'infanterie. Cependant, une pénurie de munitions d'artillerie a obligé cette attaque à être réduite au bout d'une journée. Alors que davantage de munitions d'artillerie étaient sécurisées, les trois divisions d'infanterie continuaient à pousser, capturant lentement les défenses périphériques du port. Assez de munitions avaient été rassemblées pour permettre à une deuxième attaque majeure de commencer le 8 septembre. Le 9 septembre, les premières troupes américaines entrent dans la ville, mais les défenseurs continuent de se battre. L'attaque s'est transformée en une série de sièges individuels de points forts, avec environ soixante-quinze fortifications individuelles qui doivent être détruites avant que la ville ne se rende finalement le 18 septembre. Comme prévu, le long siège avait donné aux Allemands beaucoup de temps pour détruire les installations portuaires. Au moment de la chute de Brest, les Alliés avaient décidé de ne pas utiliser les ports bretons. Les planificateurs du SHAEF ont recommandé d'abandonner les plans d'utilisation de Lorient, Baie de Queberon. Nazaire et Nantes le 3 septembre, et leur recommandation a été acceptée le 7 septembre.

Aucun des autres ports bretons n'a été attaqué sérieusement pour le reste de la guerre. En conséquence, les garnisons de Lorient et de Saint-Nazaire ont pu tenir jusqu'à la capitulation allemande finale et sont devenues parmi les dernières places de France encore aux mains des Allemands.


Voir la vidéo: le résumé de la sixième étape du Tour de Bretagne 2021 (Mai 2022).